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¿Qué papel tendrá el almacenamiento de baterías en Biden’s America?
2021-02-08 14:13:21

Cualquiera que haya seguido la audiencia de confirmación de la semana pasada para que Jennifer Granholm se convierta en secretaria de energía, recordará que una gran parte de la audiencia se centró en el lugar de Estados Unidos en el mercado de vehículos eléctricos (EV) y en el mundo de las baterías en general.


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(Lea nuestra cobertura de la audiencia).

La energía y el almacenamiento en baterías se convertirán en el eje de una transición hacia una economía libre de carbono y una mayor adopción de energías renovables. Aun así, la mayoría de los expertos dicen que Estados Unidos está significativamente por detrás de gran parte del mundo en uso y fabricación. Esta realidad deberá ser abordada rápidamente por la administración Biden. pv magazine habló con Kurt “Chip” Breitenkamp, vicepresidente de desarrollo comercial de NanoGraf, quien ofreció información sobre cómo la administración podría abordar el desafío de la batería y el almacenamiento.

La administración de Biden ya ha creado una demanda significativa de baterías y vehículos eléctricos a través de la orden ejecutiva "Made in America" firmada a fines de enero. La orden ordena al gobierno federal que reemplace toda su flota de vehículos existente con vehículos eléctricos.

"Si creemos que la electrificación será el futuro de la nueva economía verde, no podemos depender de otros países", dijo Breitenkamp. "Creo que aprendimos esa lección de los combustibles fósiles durante los últimos 50 años".

Breitenkamp dijo que la demanda creada por el gobierno federal creará una demanda aguas arriba de baterías y los materiales utilizados para construirlas. Eso, a su vez, creará un mercado estadounidense de baterías mucho más dinámico. A partir de ahí, la esperanza es que las corporaciones y otras entidades reconozcan la capacidad de fabricación de baterías y busquen invertir aún más en las tecnologías.

Desafíos de la cadena de suministro

El mayor desafío para lograr esta realidad es la parte media de la “curva sonriente”: fabricación y capacidad de producción. Si bien la investigación y el desarrollo se centran principalmente en las tecnologías de baterías y existe una demanda potencial masiva de estas tecnologías, la capacidad de fabricación nacional es prácticamente inexistente.

"No hay una sola empresa estadounidense que pueda fabricar una batería de iones de litio de última generación en este momento", dijo Breitenkamp.

La fabricación de esas baterías requiere los suministros que las acompañan, y eso significa desarrollar una cadena de suministro de producción de baterías estadounidense.

Uno de los mayores problemas tiene que ver con el cobalto, que se obtiene principalmente de la República Democrática del Congo y tiene una cadena de suministro dudosa. Pero Breitenkamp afirma que este puede no ser el obstáculo más difícil de superar.

En cambio, dijo que los fabricantes de baterías están alejando cada vez más sus productos químicos del cobalto. Si Estados Unidos pudiera establecer un mercado efectivo para el reciclaje de baterías y electrónicos, eso reduciría en gran medida la dependencia del país del cobalto nuevo extraído. Hasta la fecha, el reciclaje de baterías ha estado subdesarrollado, pero existe el potencial de una mayor expansión, según Breitenkamp.

Citó la opinión de JB Straubel, cofundador y ex director de tecnología de Tesla y ahora director ejecutivo de Redwood Materials, quien dijo que ya existen miles de toneladas de cobalto en los EE. UU. En forma de productos electrónicos no utilizados.

“La realidad es que China nos ha enviado suficiente cobalto en forma de productos terminados que, si lo reciclamos, podríamos tener suficiente cobalto sin tener que preocuparnos de que sea parte de la cadena de suministro de Estados Unidos”, dijo Breitenkamp.

En cuanto al níquel, grafito y litio, es posible que Estados Unidos tenga que recurrir a Canadá y países de América del Sur, donde los recursos son abundantes. Por ejemplo, existen considerables recursos de níquel y grafito en Canadá, lo cual es especialmente importante dado que China históricamente ha dominado la producción de grafito. En cuanto al litio, el recurso es abundante en América del Sur, especialmente en Chile.

Breitenkamp planteó la idea de un tratado comercial, similar al acuerdo entre Estados Unidos, México y Canadá, que Estados Unidos podría perseguir con Canadá y los países sudamericanos productores de litio para crear una cadena de suministro resistente y equitativa.

Enfoque en el trabajo

Tan importante como son las materias primas para crear una batería, la creación de empleo está a la vanguardia de la política energética de Biden.

En su audiencia, Granholm compartió el objetivo de crear 10 millones de puestos de trabajo centrados en la transformación de sistemas energéticos. Un desafío importante será la reentrenamiento de ex trabajadores de combustibles fósiles en la nueva economía energética. Cualquier transición no puede ser equitativa si estos trabajadores se quedan atrás, argumentó la administración.

“Tenemos tecnologías que están listas ahora, tenemos trabajos que están listos ahora”, dijo Breitenkamp. Dijo que un desafío clave es crear suficiente demanda para desarrollar aún más soluciones de energía limpia como baterías y almacenamiento de energía. "Si fuera fácil, ya lo habríamos descubierto".

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